Boeing lanza la cápsula de astronautas Starliner en una misión de prueba no tripulada


Nueva York
CNN Negocios

Boeing lanzó su nave espacial Starliner, diseñada para transportar astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional, en una misión de prueba sin tripulación hacia el puesto de avanzada en órbita el jueves por la noche. Después de que fracasaran dos intentos anteriores de completar una misión de este tipo, el objetivo de Boeing es demostrar que la nave espacial puede acoplarse a la ISS. Debe tener éxito antes de poder pasar a misiones con personas a bordo.

La nave espacial se elevó a los cielos a las 6:54 p. m. ET del jueves, montada sobre un cohete Atlas V que se lanzó desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida. Después de que el cohete puso la cápsula en órbita, la nave espacial encendió sus propios propulsores para orientarla en la dirección correcta. Los funcionarios de Boeing confirmaron la “inserción orbital” de Starliner, una señal de que la nave espacial está en el camino correcto, aproximadamente media hora después del despegue. El Starliner pasará unas 24 horas de vuelo libre antes de llegar a la estación espacial, donde está previsto que haga un contacto suave y se acople a la estación. Está previsto que permanezca durante menos de una semana.

A bordo de esta misión hay algunos suministros para los astronautas que ya están a bordo de la ISS, así como un maniquí vestido con un traje espacial, llamado Rosie, después de la época de la Segunda Guerra Mundial, Rosie the Riveter.

Starliner ha demostrado ser un programa difícil para Boeing, que originalmente esperaba que la nave espacial estuviera operativa en 2017, pero ha estado plagado de retrasos y problemas de desarrollo. El primer intento de este vuelo de prueba, llamado OFT-1, en 2019 se interrumpió debido a un problema con el reloj a bordo del Starliner. El error provocó que los propulsores a bordo de la cápsula fallaran, desviándola, y los funcionarios decidieron llevar la nave espacial de vuelta a casa en lugar de continuar con la misión. Llevó más de un año solucionar ese problema y una serie de otros problemas de software.

Más recientemente, el Starliner se ha visto afectado por problemas con las válvulas. Cuando la nave espacial se desplazó a la plataforma de lanzamiento en agosto de 2021, una verificación previa al vuelo reveló que las válvulas clave se habían atascado en su lugar y los ingenieros no pudieron solucionar el problema de inmediato.

Finalmente, la cápsula tuvo que retroceder desde la plataforma de lanzamiento. Cuando los ingenieros no pudieron repararlo en el sitio, finalmente tuvieron que llevarlo de regreso a la fábrica de Boeing para una solución de problemas más completa.

Desde entonces, las válvulas se han convertido en una fuente constante de discordia para la empresa. Según un informe reciente de Reuters, el subcontratista que fabrica las válvulas, Aerojet Rocketdyne, con sede en Alabama, ha estado en desacuerdo con Boeing sobre la causa raíz del problema de las válvulas.

Boeing y la NASA no están de acuerdo, según el informe y los comentarios de los funcionarios de la NASA durante las conferencias de prensa recientes.

Su investigación señaló que la humedad entró en las válvulas y causó “corrosión” y “atascamiento”, dijo el vicepresidente de Boeing y gerente del programa Starliner, Mark Nappi, en una conferencia de prensa la semana pasada. Eso llevó a la empresa a idear una solución a corto plazo, creando un sistema de purga, que consiste en una bolsa pequeña, diseñada para impedir la entrada de la humedad que causa la corrosión. La NASA y Boeing dicen que se sienten cómodos con esta solución.

“Estamos en muy buena forma para volar ese sistema”, dijo la semana pasada el gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, Steve Stich.

Pero puede que ese no sea el final. Boeing reveló la semana pasada que, en última instancia, tendrá que rediseñar las válvulas.

“Hay algunas pruebas adicionales que queremos hacer, y en base a esos resultados, consolidaremos qué tipo de cambios haremos en el futuro”, dijo Nappi. “Probablemente sabremos más en los próximos meses”.

Si Boeing avanza con un rediseño más extenso de las válvulas, no está claro cuánto tiempo tomaría o si podría retrasar aún más la primera misión de astronautas de Boeing, que, en este momento, lleva años de retraso. Los problemas con Starliner también le han costado a la compañía alrededor de 500 millones de dólares, según documentos públicos.

Mientras tanto, SpaceX, que alguna vez se pensó que era el competidor desvalido en el Programa de tripulación comercial de la NASA, ya ha lanzado cinco misiones de astronautas para la NASA, así como dos misiones de turismo. El lanzamiento inaugural de astronautas de su vehículo, el Crew Dragon, se convirtió en el primero en llevar astronautas a la órbita desde suelo estadounidense desde que el Programa del transbordador espacial se retiró en 2011.

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