La grandeza que se desvanece de Cristiano Ronaldo ocupa un lugar central en la salida de la Liga de Campeones del Manchester United

El partido más importante de la temporada, por supuesto que Cristiano Ronaldo iba a hacer historia en él. La primera vez en más de una década en la que ha jugado 90 minutos de fútbol de la Liga de Campeones y no registra un tiro. La primera vez en más de una década que acabará una temporada sin trofeo de club. Aún más hitos para ese currículum histórico.

Se necesitará la perspectiva lejana de la historia para colocar con confianza a Ronaldo en el lugar que le corresponde entre el panteón de los grandes del fútbol, ​​pero esta noche parecía que la mayoría de las facetas clave de su currículum habían sido decididas. Sí, el volumen de goles aumentará y es posible que aún haya algunos juegos más cuando haga retroceder los años, tal como lo hizo contra el Tottenham el sábado. No debería descartarse como una fuerza futbolística aquí y ahora, pero ahora es dolorosamente obvio que su verdadera grandeza está en el pasado.

Esta noche, hizo todo lo que pudo para arrastrarlo al presente. Ronaldo no fue ni remotamente el peor jugador del United. Particularmente al principio jugó con empuje e intensidad. En un momento podría desviarse hacia la izquierda para combinarse con Jadon Sancho, al siguiente estaría en el flanco derecho, liberando a Anthony Elanga para moverse hacia el área. Si el Atlético de Madrid iba a taponar el área de penalti, iba a hacer todo lo posible para sacarlos de allí.

En ese impresionante tercio inicial del juego, tan fácilmente olvidado en el pantano que siguió, United y Ronaldo se mostraron libres, todos con una interacción rápida y movimientos efervescentes por la banda. Luego vino el contratiempo: una línea defensiva demasiado fácil de atravesar, Harry Maguire cayendo a toda velocidad en tierra de nadie, Diogo Dalot tratando de marcar a tres jugadores a la vez. Renan Lodi golpeó y con él se fue la sensación de estabilidad del United y cualquier creencia en el plan al que se aplicaron de manera relativamente impresionante.

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Eso no está en Ronaldo. Tampoco depende de él que cuando sus fichas estaban bajas, el United hizo lo que ellos y la Juventus antes que ellos han hecho en este tipo de juego, golpearon y esperaron en la dirección general del máximo goleador de la historia reconocido por la FIFA. Rodeado por la línea derecha en el minuto 66, Bruno Fernandes, aparentemente tan inhibido por su compatriota con los colores del Manchester United y Portugal, lanzó un centro desesperado al área con la esperanza de que alguien pudiera estar allí.

Alex Telles también estaba bombeando pelota tras pelota en su dirección general. A medida que pasaba el tiempo, parecía que todo lo que este escuadrón llamativamente talentoso podía pensar en hacer: confiar en los abrumadores poderes narrativos de Ronaldo. Los rescataría en los octavos de final como lo había hecho en la fase de grupos, como había hecho con la Juventus con esa espectacular chilena contra este equipo.

No funcionó.

Cristiano Ronaldo toca contra el Atlético de Madrid

TruMedia/ESTADÍSTICAS

La estadística de cabecera fue el primer partido europeo sin disparar en 3969 días, desde el empate con el Barcelona en el Camp Nou. Ronaldo ni siquiera se acercó. Ni siquiera consiguió un toque en el área. Eso en sí rompe una racha de seis años y medio en esta competencia que se remonta a un partido de la fase de grupos contra el PSG.

El Atlético de Madrid lo jugó sin miedo, bastante para un equipo que ha sufrido tanto a sus pies. Tras un comienzo tambaleante Jan Oblak se mostró imperioso bajo esos cruces desesperados. Cada duelo que peleó José María Giménez, lo ganó. Maguire tampoco hizo un mal trabajo bloqueando a Ronaldo en jugadas a balón parado.

Diego Simeone y sus jugadores seguramente nunca olvidarán los numerosos golpes devastadores que Ronaldo les infligió, en esta competencia y más allá. Pero cuando toda la charla previa al partido era sobre la historia entre estos dos, el Atlético se quedó en el aquí y ahora. A lo largo de 180 minutos le limitaron a dos tiros especulativos desde fuera del área y un toque de balón dentro del mismo.

El Atleti puede haber sido el gran chivo expiatorio de Ronaldo en esta competición, pero es posible que aún se consuelen con el hecho de que terminaron su carrera en ella. Casi todos los veranos ahora traen incertidumbre sobre el jugador de 37 años y su futuro. Los hechos, sin embargo, son estos. El Manchester United está fuera de la Liga de Campeones y se necesitará un cambio significativo en la trayectoria para que regresen en el segundo año de su contrato. El Arsenal tiene los partidos disponibles para racha clara, incluso después de su derrota el fin de semana, las posibilidades del Tottenham de superar a los Gunners son comparables a las de los Red Devils.

¿A Ronaldo le gusta la Europa League? Él debería. Los jueves por la noche son muy divertidos y la música suena. ¿Otro equipo se inclinaría por dejarle ampliar sus registros en esta competición? Paris Saint-Germain podría ser el único club tan interesado en historias potenciales como Old Trafford y hay pocas mejores que unir a Lionel Messi y Ronaldo para una última oportunidad de gloria.

Pero ese es el tipo de territorio en el que nos encontramos ahora. El principio del fin bien pudo haber sido hace algún tiempo. Por lo que sabemos, el final de Ronaldo y la Liga de Campeones acaba de suceder.

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