Las tensiones en Ucrania no han terminado con la cooperación entre Rusia y la estación espacial de EE. UU.

La invasión rusa de Ucrania ha aumentado las tensiones entre Estados Unidos y Rusia a niveles no vistos desde la Guerra Fría. Pero eso no ha afectado la asociación de los países en el espacio, que ha durado más de dos décadas, al menos por ahora.

“Todas estas actividades han continuado durante 20 años y nada ha cambiado en las últimas tres semanas”, dijo Joel Montalbano, gerente del programa de la estación espacial de la NASA, en una sesión informativa el lunes. “Somos conscientes de lo que está pasando, pero podemos hacer nuestro trabajo para continuar con las operaciones”.

Descartó cualquier idea de que Vande Hei no volaría a casa con sus colegas rusos como estaba previsto. “Puedo asegurarte que Mark regresará a casa en esa Soyuz”, dijo. “Estamos en comunicación con nuestros colegas rusos. No hay confusión en eso”.

Los segmentos ruso y estadounidense de la estación dependen uno del otro. Estados Unidos proporciona poder al lado ruso; El vehículo Progress de Rusia usa sus propulsores para mantener la estación en la órbita correcta o para esquivar los escombros. Si bien la nave espacial Cygnus de la NASA también podría impulsar la estación, requeriría que los propulsores rusos la mantuvieran en la orientación o actitud correcta, dijo Montalbano.

“Es un equipo. Trabajamos juntos”, dijo. “Realmente no hay una operación que puedas separar y seguir tu propio camino, debido a la interdependencia que se diseñó desde el principio”.

Aún así, varios asesores de la NASA han instado a la agencia a pensar en planes de contingencia que serían necesarios en el peor de los casos. Dmitry Rogozin, director de Roscosmos, la agencia espacial rusa, ha dicho que desde Rusia es responsable de impulsar la estación, podría obligarla a derrumbarse. Ha amenazado con considerar disolver la asociación, diciendo que Rusia “supervisará de cerca las acciones de nuestros socios estadounidenses y, si continúan siendo hostiles, volveremos a la cuestión de la existencia de la Estación Espacial Internacional”.

Scott Kelly, un exastronauta de la NASA que pasó casi un año en la estación espacial con un colega ruso, ha sido particularmente elocuente, llamando fuera Rogozin en Twitter. Él también dijo que devolvería una medalla rusa recibió para su vuelo espacial a Dmitry Medvedev, vicepresidente del Consejo de Seguridad de Rusia: “Por favor, dáselo a una madre rusa cuyo hijo muera en esta guerra injusta”.

Por ahora, Rusia se ha comprometido a ser parte de la ISS hasta 2024. La NASA planea extender la vida útil de la estación hasta 2030. Si hubiera algún tipo de disolución formal de la asociación entre Rusia y Estados Unidos, sería necesario para acudir ante lo que se conoce como la Junta de Coordinación Multilateral, la coalición internacional que gobierna la estación espacial.

“Si los rusos quieren irse, dependerá de ellos”, dijo Scott Pace, quien es director del Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington y se desempeñó como secretario ejecutivo del Consejo Nacional del Espacio en la administración Trump. “No veo a los socios ni al MCB echando a los rusos. Los rusos tendrían que decidir por su cuenta que quieren irse. Y hasta ahora, no lo han hecho”.

Aún así, dijo, la NASA y la Casa Blanca deberían estar “pensando en copias de seguridad y alternativas”, porque la asociación “no es invulnerable”.

Esa fue una opinión también expresada por Wayne Hale, ex gerente del programa de transbordadores espaciales de la NASA que preside una junta asesora de la NASA.

“El viejo director de vuelo que hay en mí dice que debes estar preparado para cualquier contingencia”, dijo. “Estoy seguro de que las personas adecuadas están pensando en las cosas correctas en caso de que se desarrollen circunstancias desafortunadas. Pero espero que no lo hagan”.

Cuando se le preguntó si la NASA se estaba preparando para la disolución de la asociación, Montalbano no brindó una respuesta directa y solo dijo que “en este momento no hay indicios de que mis socios rusos quieran hacer algo diferente. Así que estamos planeando continuar las operaciones como lo estamos hoy”.

Eso incluye llevar a Vande Hei a casa sano y salvo. Montalbano dijo que habría un equipo de unos 20 en el lugar para llevar a Vande Hei a casa después de que la nave espacial rusa aterrice en Kazajstán el 30 de marzo. Lo llevarán a casa en un avión de la NASA.

Más tarde ese día, un grupo de ciudadanos particulares, que han pagado 55 millones de dólares cada uno, se lanzarán a la estación espacial en una misión organizada por Axiom Space, una empresa con sede en Houston que está trabajando para construir una estación espacial comercial que podría reemplazar a la ISS.

Después de eso, la NASA se está preparando para enviar otra tripulación de astronautas y traer otra tripulación a casa en lo que equivale a un tiempo extraordinariamente ocupado en la estación. Y por ahora, todo funciona con normalidad, a pesar de la guerra sobre el terreno.

“Los equipos continúan trabajando juntos”, dijo Montalbano. “¿Son conscientes de lo que está pasando en la Tierra? Absolutamente. Pero los equipos son profesionales. Los astronautas y cosmonautas son algunos de los grupos más profesionales que jamás hayas visto. … Y realmente no hay tensiones con el equipo. Esto es para lo que han sido entrenados y están allá arriba haciendo ese trabajo”.

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