Los Cleveland Cavaliers creen que pertenecen a la élite de la Conferencia Este, y ahora tienen una victoria característica para respaldarlo.

BOSTON — Las pancartas no se cuelgan en octubre. Los puestos de playoffs tampoco están decididos ahora.

Pero la música a todo volumen del vestuario de visitantes renovado dentro del TD Garden y la arrogancia de los jugadores mientras caminaban hacia el autobús del equipo decían mucho.

Los Cleveland Cavaliers creen que pertenecen a la élite de la Conferencia Este, y ahora tienen una victoria característica al comienzo de la temporada para respaldar eso.

“Realmente sentimos que tenemos la capacidad de hacer algo especial. Sentimos que podemos ganar en cualquier situación”, dijo Kevin Love a cleveland.com luego de la reñida victoria por 132-123 en tiempo extra contra los Boston Celtics. “Es una sensación. es una cultura No hay un huevo podrido aquí. A nadie le importa una mierda otra cosa que no sea ganar. Pase lo que pase, en cuanto a la adversidad, si nos mantenemos unidos y nos mantenemos fieles a nuestros conceptos, podemos ganar cualquier partido”.

“Cien por ciento creemos que pertenecemos”, dijo Donovan Mitchell a cleveland.com. “Entendemos lo que podemos ser, lo que aportamos individualmente y lo que aporto al venir aquí. Hay un nivel de creencia de que podemos salir y lograr lo que queremos lograr. Sabes lo que es eso. No puedes salir y lograr eso si no crees. Estás viendo esa creencia noche a noche. Hay una creencia en el grupo y en los demás. Eso nos dura mucho tiempo.”

El viernes por la noche destacó esa creencia inquebrantable, que se disparó a una estratosfera diferente con la llegada de Mitchell en septiembre.

Después de un comienzo casi impecable, con una ventaja de 22-9 en menos de seis minutos, el juego comenzó a desvanecerse para los Cavs en el segundo cuarto, y hubo varios factores que trabajaron en su contra.

Estaban fuera de casa, jugando contra los actuales campeones de la Conferencia Este, un lugar que no habían ganado en cinco intentos, sin el armador estrella Darius Garland, quien se perdía su cuarto juego consecutivo debido a una lesión en el ojo izquierdo, frente a una multitud animada. eso dificultó que Caris LeVert escuchara las llamadas defensivas de su compañero de equipo Evan Mobley en ocasiones. Su defensa típicamente sólida, la base sobre la que se construye esta franquicia, se estaba desmoronando, ya que los jugadores se preocupaban demasiado por la sobreabundancia de silbidos.

Los Cavs perdían por 13 puntos al medio tiempo. A principios del cuarto, la ventaja de los Celtics se disparó a 15, una marca significativa considerando que los Cavs no venían de atrás en Boston cuando perdían tanto desde 2014. Parecía una señal siniestra.

Pero estos Cavs son diferentes. Hay algo excepcional, y no cuantificable, en ellos.

“No me di cuenta de que eran 15 puntos”, dijo Mitchell a cleveland.com. “Estoy exagerando un poco. Pero entiendes lo que estoy diciendo. Eso habla del carácter de este grupo. Eso habla de nuestra fortaleza mental. No hubo un punto en el juego en el que camináramos en el grupo y nos sintiéramos desinflados. Tener eso ya, cuando somos relativamente nuevos, dice mucho. Nuestra determinación y lucha continua, eso es lo que me llevo de esta victoria”.

Después de ceder 75 puntos a los Celtics en la primera mitad, la mayor cantidad que habían anotado en una primera mitad en 15 años, los Cavs tenían que tomar una decisión.

“Muy fácilmente, después de la forma en que jugamos en la primera mitad”, dijo el entrenador de los Cavs, JB Bickerstaff, “podríamos habernos sentado y estar listos para Nueva York el domingo”.

No. No este equipo. No esta noche. No cuando estaban tratando de mostrar su estatus de contendientes. Se pusieron de pie y se defendieron.

Como parte de su mensaje de medio tiempo, Bickerstaff instó a su equipo a ignorar los silbidos. Por primera vez en más de dos décadas, cada equipo recibió al menos 10 faltas en su contra en el primer cuarto. Hubo 30 faltas combinadas en la primera mitad.

Según Bickerstaff, eso llevó a los Cavs a ser tímidos, demasiado consumidos con los incontrolables. El físico y la agresividad habituales que los llevaron a convertirse en la defensa número 2 de la liga durante la primera semana habían sido absorbidos por el equipo de árbitros de tres personas.

“En la segunda mitad, dijimos, ‘Al diablo con eso’”, dijo Bickerstaff a cleveland.com. “Salimos y fuimos físicos. Nuestra técnica era sólida. Hicimos un mejor trabajo de defensa sin preocuparnos por los problemas de faltas”.

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Cleveland sofocó a Boston en la segunda mitad, manteniendo a los explosivos Celtics a solo 39 puntos con un 37,8% desde el campo y un 23,1% desde el rango de 3 puntos. Luego, Boston reunió solo nueve puntos en tiempo extra. Jayson Tatum, el tres veces All-Star de la NBA y rompedor de planes de juego que hizo que los Cavs parecieran indefensos en los primeros 24 minutos, se limitó a ocho puntos en la segunda mitad y el tiempo extra. Lanzó un potencial tiro ganador del juego al final del tiempo reglamentario mientras estaba protegido por Dean Wade.

“Dejamos de preocuparnos por los árbitros”, dijo Mitchell. “El primer cuarto fue un montón de pitidos. Puede desgastarte un poco. Dejamos que nos afecte”.

Más allá de ese mayor esfuerzo en defensa, los Cavs se vieron impulsados ​​por su dúo dinámico en la zona de defensa. Simplemente no el que todos esperaban. El que llenó de esperanza a una ciudad y aumentó las expectativas de cara a la temporada.

Garland-Mitchell era el gran plan: dos maestros ofensivos capaces de abrumar a cualquier defensa. Pero Garland estaba una vez más en el banquillo con gafas teñidas de negro debido a la continua hinchazón alrededor de su ojo izquierdo, como resultado de una lesión en la noche inaugural que obligó a Bickerstaff a cambiar su alineación titular. Mitchell se ha movido a la base, mientras que LeVert, el ganador de la batalla de alero titular del equipo, ha vuelto a su lugar natural en el 2.

Que tándem de defensa combinado para 82 puntos. Cuarenta y uno cada uno. Tuvieron 16 de los 18 del equipo en tiempo extra. Una actuación épica que no se olvidará pronto.

Mitchell y LeVert se convirtieron en la segunda pareja de Cavaliers en anotar al menos 40 puntos en un juego en la historia de la franquicia. ¿Los demás? LeBron James y Kyrie Irving: una obra maestra de dos jugadores en el Juego 5 de las Finales de la NBA de 2016, que ayudaron a preparar el escenario para un regreso histórico y el primer título de la NBA.

El viernes por la noche no tuvo las mismas apuestas. Aún así, resume por qué Mitchell fue adquirido en un éxito de taquilla transformacional hace menos de dos meses.

Ha estado en el gran escenario. Él prospera bajo las luces brillantes. Vive para los momentos más importantes. Se ríe ante la presión. Lleva equipos en la espalda cuando es necesario. Mantiene la calma en el caos.

Abril está a meses de distancia. Pero el viernes tuvo una sensación de playoffs. Mitchell, como era de esperar, coincidió con el momento.

“Se sintió como un gran juego para nosotros. Sabía que era un gran juego”, dijo LeVert. “Sabemos quiénes son esos tipos. Fueron a la final el año pasado. Queríamos entrar y darles lo mejor de nosotros. Descansamos bien y siento que todos dieron lo mejor de sí esta noche”.

Especialmente LeVert.

Pocos jugadores son capaces de eclipsar a Mitchell, Tatum y Jaylen Brown. LeVert hizo exactamente eso, caminando con orgullo por los pasillos del TD Garden, y apareciendo en el podio posterior al juego, con la cadena Junkyard Dog de Cleveland colgando de su cuello.

“Mis compañeros de equipo y entrenadores tienen una fe increíble en mí para seguir adelante”, dijo LeVert. “No se trata sólo de la ofensiva y la anotación. Defensa. Rebotando. Todo. Me mantiene en el juego. Traté de jugar un juego completo esta noche”.

LeVert entró en el enfrentamiento disparando solo 3 de 24 en tiros de 2 puntos esta temporada. Pero Bickerstaff no se inquietó porque sintió que LeVert constantemente obtenía apariencias de calidad y seguía impactando los juegos de otras maneras. Todos en la organización creían que era solo cuestión de tiempo antes de que esos intentos comenzaran a fallar. Es demasiado bueno para hacer tiros y demasiado trabajador. Ese fue el mensaje que Bickerstaff le entregó a LeVert en los últimos días.

“Sabemos de lo que es capaz como goleador. Lo ha demostrado a lo largo de su carrera. Todos le dijimos que siguiera adelante”, dijo Bickerstaff. “Sus compañeros. Entrenadores. Todos. Hay una creencia y confianza. Eso valió la pena esta noche”.

LeVert aportó 41 puntos en 12 de 21 desde el campo, 6 de 8 desde el rango de 3 puntos y 11 de 12 desde la línea de tiros libres. Anotó los últimos 11 puntos para sellar la victoria. También interceptó un pase de Tatum mal lanzado cerca del banquillo de los Cavs con poco más de un minuto para el final que provocó puñetazos colectivos y rugidos. Antes de eso, superó a Boston en dos rebotes ofensivos decisivos.

En la recta final, cuando Bickerstaff ordenó jugadas para Mitchell, el tres veces All-Star interrumpió algunas, queriendo darle a LeVert la oportunidad de atacar.

“Jugué contra Caris en Brooklyn y nada contra él el año pasado, tenía lesiones, pero creo que este es el Caris que todos conocemos”, dijo Mitchell. “Se ve saludable y se ve diferente. Él estaba debido. Ha sido un animal. Nos guió con el ejemplo”.

Entonces, ¿qué mostraron los Cavs el viernes por la noche?

“Justo de lo que somos capaces”, dijo Bickerstaff con humildad. “Nunca debemos rendirnos. Siempre tenemos la oportunidad de seguir luchando, seguir adelante y darnos la oportunidad de ganar cada noche. Tratamos de estar a la altura de los estándares de los Cleveland Cavaliers, sin importar quién sea nuestro oponente. Así es como nos juzgamos a nosotros mismos”.

Estos Cavs aún no se han ganado la misma reputación que algunos de los otros contendientes de la conferencia. No ganaron el título de la NBA hace dos años como Milwaukee. Tampoco representaron al Este en las Finales la temporada pasada como Boston. Se perdieron los playoffs el año pasado, perdiendo la oportunidad debido a las derrotas consecutivas ante Brooklyn y Atlanta en el torneo de entrada. Su talento colectivo no es tan experimentado como el de Brooklyn, Filadelfia, Miami, Toronto o incluso el de Atlanta.

Pero juegos como el viernes contribuyen en gran medida a cambiar eso. No fue un enfrentamiento común y corriente en octubre. Sólo otro juego en el calendario. Cleveland no lo abordó de esa manera. No hablaba así. No actuó como tal. Jarrett Allen lo llamó un juego de vara de medir más temprano en la mañana. Mitchell dijo que tenía curiosidad por ver cómo los muchachos manejarían esa atmósfera. Bickerstaff se refirió a él como una prueba contra lo mejor de lo mejor. Hubo un mayor nivel de enfoque y determinación por parte de un equipo que buscaba hacer una declaración y ganar algo de respeto.

Al final de la noche, los Cavs demostraron quiénes son y lo que pueden ser. Y por qué creen.

“No sabía qué esperar”, dijo Mitchell. “Sabía que teníamos un gran grupo de muchachos. Sabía que teníamos grandes jugadores de baloncesto. Pero a veces esas cosas toman más tiempo. Para nosotros salir y obtener un montón de victorias sólidas, valientes y reñidas, eso te acerca mucho más.

“Creo que estamos más avanzados de lo que esperábamos en este punto. Pero los grandes equipos lo hacen todas las noches. Celebra esto. Disfrútala. Diviértete con eso. De vuelta el domingo.

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