Red Bull Plane Swap: Paracaidismo de un avión a otro, ¿a 14,000 pies? La hazaña salvaje del intercambio de aviones en el aire lleva décadas en desarrollo

El avión frena bruscamente, luego se inclina hacia abajo, más empinado, luego aún más empinado, estableciéndose en la más escarpada de las inmersiones, apuntando directamente al océano debajo. A nuestra izquierda, se ha quitado la puerta del pequeño Cessna. El viento ruge mientras la costa del Pacífico se acerca cada vez más a la vista.

Aikins se ríe mientras cuenta el altímetro, con las manos totalmente fuera del yugo. “¡Lo está haciendo todo solo! 7,000 pies, 6,000 pies, 5,000 pies… recuperación”. El motor del Cessna se reinicia y vuelve a la posición horizontal.

CNN Sport está volando alto sobre la ciudad costera de California de San Luis Obispo con el mundialmente famoso paracaidista Luke Aikins. Un veterano de unos 21.000 saltos, Aikins ha trabajado como especialista y consultor en éxitos de taquilla de Hollywood y entrenó a los SEAL de la Marina de los EE. UU.

Le acaba de dar a CNN una muestra de un elemento clave de un truco que él y su primo Andy Farrington intentarán el 24 de abril. Programado para ser transmitido en vivo por Hulu, el Red Bull Plane Swap estará entre los trucos de paracaidismo más ambiciosos de la historia. intentó.

‘Voy a saltar en paracaídas en el suyo; va a tirarse en paracaídas en el mío’

“En pocas palabras, voy a tomar un avión, mi primo Andy va a tomar otro y vamos a volar hasta 14,000 pies en formación”, explica el hombre de 48 años.

“Estoy en un avión, él está en el otro, nadie más. Ponemos los aviones en picada, directamente al suelo, y luego voy a salir de mi avión, él va a salir de su avión, y vamos a intercambiar aviones en pleno vuelo.

“Voy a hacer paracaidismo en el suyo, él va a hacer paracaidismo en el mío, traeré su avión de regreso a tierra y él traerá el mío”.

Todo suena tan simple, pero esta acrobacia más extrema lleva décadas en desarrollo. Para Aikins, también será la realización de un sueño de la infancia.

“Cuando tenía 16 o 17 años, salió una revista de paracaidistas, y había una foto de un viejo biplano Stearman en una picada, con un gran paracaídas detrás que lo ralentizaba, y un paracaidista con un mono amarillo volando con ese avión”, recuerda.

“Estaba tan inspirado por eso, pensé que era genial, se me pone la piel de gallina solo de hablar de eso, y pensé: ‘Algún día, quiero hacer eso'”.

Pero Aikins no estaba satisfecho con solo copiar la hazaña salvaje. “A medida que fui creciendo, pensé, no quiero hacer lo que alguien más ha hecho, quiero llevarlo al siguiente nivel y hacer algo más impresionante y mejor que lo que vi”.

Sueño a la realidad

Soñar con el truco y hacerlo eran, sin embargo, dos cosas diferentes. Aikins sabía que necesitaba experiencia en ingeniería para diseñarlo. “Este avión pesa 2,000 libras, si lo ponemos en picado, normalmente, iría tan rápido que arrancaría las alas y el avión simplemente se desintegraría”.

La respuesta al enigma llegó en una Red Bull Air Race. “Me puse a hablar con alguien, y le estaba contando sobre este proyecto que realmente quería hacer, y me dijeron: ‘Oh, tienes que hablar con Paulo'”.

Paulo es el renombrado ingeniero aeronáutico brasileño Paulo Iscold, quien ya conocía la reputación de Aikins luego de un truco anterior, donde el paracaidista había aterrizado en una red de 100×100 pies después de saltar desde 25,000 pies sin paracaídas.

“En realidad estaba trabajando para Kirby (Chambliss), otro atleta de Red Bull”, explica Iscold. “Fueron a una carrera y dijeron: ‘Oye, el tipo que saltó sin paracaídas está aquí y es un atleta de Red Bull’. Y dije: ‘Bueno, quiero conocer a ese tipo porque es muy loco y valiente’.

Los dos se cayeron bien inmediatamente.

“Me senté con Paulo en la mesa del almuerzo y le dije que realmente no quería usar un paracaídas (un tipo de paracaídas), quería hacer algo que nunca antes se había hecho”, le dice Aikins a CNN. “Quería que el avión pareciera normal. Él dibujó, en una servilleta, este loco sistema de frenos de velocidad, simplemente esbozado en una servilleta”.

No hay respuestas escritas en ninguna parte

Luke Aikins y Andy Farrington practican para su Plane Swap

Iscold sabía que el proyecto sería mucho más complejo de lo que sugería el boceto.

“Esto fue diferente a otros proyectos que hice donde puedes ir al libro y encontrar las respuestas en el libro; este proyecto no tenía respuestas escritas en ninguna parte.

“Encontrar las piezas y juntarlas para poder hacerlo, eso fue lo que me llamó la atención, y por eso fue un gran desafío para mí como ingeniero, hacer algo que nadie había hecho”.

Inspirado por su primer encuentro, Aikins inmediatamente se puso a trabajar también. “Me fui a casa después de reunirme con Paulo y compré un avión RC”, recuerda.

“Tomé el diseño de Paulo del freno de velocidad en la barriga, e hice uno en un avión RC y comencé a volarlo. Estos actuadores empujarían este freno hacia abajo, y yo hundiría el avión en el suelo y mediríamos el velocidad, entonces poníamos el freno y medimos la velocidad.

“Paulo hizo los cálculos, con el peso de esto y el peso del avión real, y lo amplió”.

El resultado fue un freno de velocidad gigante de 21 pies cuadrados, que el equipo de Iscold trabajó para unir a un Cessna 182 de 1964, un avión clásico conocido por su practicidad resistente.

En el hangar donde se prepara el Cessna, Iscold conduce a CNN a través del extraño freno.

“Está compuesto de placas de fibra de carbono, que cuando se despliegan producen mucha resistencia. Las placas tienen agujeros: esto es solo un truco aerodinámico para reducir la vibración”.

“Pero el problema más grande que tuvimos que resolver fue cómo conectar esto al avión porque necesita soportar prácticamente el peso del avión. El tren de aterrizaje está diseñado para soportar el peso del avión, así que ¿por qué no poner la velocidad freno en la estructura del tren de aterrizaje?”

El Cessna también está lleno de sensores y un complejo sistema de navegación vectorial, que le permite a Iscold rastrear y monitorear cada aspecto de su vuelo, algo crucial dado que volará sin piloto durante el truco.

El último de una larga lista de paracaidistas y pilotos, Aikins creció en torno a este deporte.

‘Saltar no es la parte difícil’

Sin embargo, una vez que Aikins y su primo dejan sus aviones, el resto depende completamente de su habilidad como paracaidistas.

“Saltar no es la parte difícil, la parte difícil es volver a entrar”, explica Aikins. “Volaremos, con el pecho hacia el suelo, hasta el avión, agarraremos el puntal del ala y luego caminaremos hasta el avión.

“Tan pronto como su cuerpo llega a la mitad de la puerta, no hay viento, todo está bien. Podrá accionar los interruptores y recuperar el avión, reiniciar el motor, subir el freno de velocidad y traerlo de vuelta”.

El último de una larga lista de paracaidistas y pilotos, Aikins creció en torno a este deporte.

“Mi papá aprendió a volar cuando tenía 13 años, volaba para mi abuelo, saltaba en paracaídas para mi abuelo”, dice. “Mi papá voló C-130 en la Marina, vivimos en Guam y Japón y crecimos así en todo el mundo. (Él) nos enseñó a volar, mis hermanos, mi hermana, tengo dos hermanos. y una hermana que tiene licencia de piloto.

Como esposo y padre de un niño de 10 años, Aikins no elude el hecho de que la vida que ha elegido es peligrosa, un punto subrayado por el hecho de que su padre perdió la vida en un avión. accidente en 2017.

“Mi esposa y yo tenemos todas estas conversaciones”, admite. “Hemos hablado de qué pasa si me muero, qué pasa si pasa esto y, ya sabes, tenemos todas esas conversaciones difíciles, así que creo que tienes que tener una pareja, quiero decir, mi esposa entra en esto con ella. ojos abiertos.”

‘Necesito preocuparme’

Iscold dice que parte de su trabajo es preocuparse. “Como ingeniero, necesito preocuparme por todo, así es como lo hacemos seguro. Mi trabajo es pensar en todos los problemas que pueden ocurrir y hablar sobre esos problemas”.

“Hacemos un buen equipo”, agrega Aikins, “porque él se preocupa un poco, yo no me preocupo demasiado, y me iré y él me llamará y me dirá: ‘Hay un par de cosas que estoy realmente preocupado’, y hablamos de eso, y creo que hacemos un muy buen equipo en ese sentido. Ambos damos un poco, estamos bastante alineados”.

“Soy lo que considerarías un atleta extremo, haciendo todas estas cosas. Pero lo que el mundo no ve es toda la investigación y el desarrollo, todas las pruebas, es esencialmente un programa de pruebas de vuelo desde cero”.

En solo unas pocas semanas, la pareja pondrá a prueba esa asociación hasta el límite absoluto, muy por encima de una parte remota de Arizona, y un sueño de la infancia, de más de tres décadas, se hará realidad a 14,000 pies.

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